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El Dragón Azul, una criatura marina sorprendente

La belleza casi mágica de este extraño animal es más suficiente para conseguir que nos llame poderosamente la atención, pero esta criatura es aún más sorprendente de lo que parece a primera vista. Es un molusco gasterópodo marino, muy parecido a las almejas y las ostras pero que a diferencia de estas no tiene concha. Pertenece a una familia de la que es el único miembro, aunque está estrechamente emperentado con la Glaucilla marginata, a la que se parece bastante. Normalmente se alimenta de plancton y algas microscópicas, pero sorprendentemente puede alimentarse de carabelas portuguesas (Physalia physalis), una criaturas venenosas parecidas a una medusa.

¿Porqué se le llama Dragón Azul al Glaucus Atlanticus?

Probablemente sean tres las razones principales, por una parte la llamativa forma de su cuerpo. Sus seis apéndices ramificados, los más grandes situados cerca de la cabeza, fácilmente pueden evocar la imagen de varios pares de alas extendidas. También son sorprendentes su ferocidad y curiosa forma de defenderse, ya que pueden alimentarse de criaturas venenosas de tamaño mayor que el suyo y robar su veneno para utilizarlo contra sus propios depredadores. Finalmente su llamativo color azul se percibe brillante por la humedad de su medio ambiente y recuerda el aspecto de una piel escamosa, al tiempo que constituye un mecanismo de defensa para camuflarse en la superficie oceánica.

Glaucus Atlanticus, una babosa pequeña pero matona

No sólo devora carabelas portuguesas sino que también las metaboliza almacenando los nematocistos venenosos para su propio uso, en los delgados “dedos” en forma de plumas que forman los apéndices de su cuerpo. Debido a que puede almacenar el veneno de varias carabelas portuguesas puede ser mucho más venenoso que ellas. Son animales nudibranquios que entre otras cosas destacan por ser de colores brillantes, con lo que consiguen parecer tóxicos para sus depredadores… y en ocasiones también lo son.

Hábitos del dragón azul marino

Al contrario de lo que pueda parecer realmente flota sobre su espalda debido a un saco lleno de gas en su estómago, su parte inferior es entre azul y blanca mientras que la verdadera superficie dorsal es gris plateada. Esta una adaptación evolutiva sorprendente llamada contra sombra y que le ayuda a engañar a los depredadores. El glauco es un animal hermafrodita que contiene órganos reproductivos tanto masculinos como femeninos, después del apareamiento de los individuos ambos ponen huevos.

Golondrina de mar: Alimentación y reproducción

Son criaturas carnívoras que pastan entre las algas alimentándose de esponjas, anémonas, corales, percebes, e incluso otros nudibranquios. Por norma general los nudibranquios obtienen su coloración de la comida que ingieren lo que les ayuda a camuflarse, y algunos incluso retienen los venenos de de sus presas y los segregan como defensa contra sus depredadores. Los nudibranquios son hermafroditas simultáneos, y pueden aparearse con cualquier otro miembro maduro de su especie. Su esperanza de vida varía mucho, algunos viven menos de un mes, y otros hasta un año.

La Babosa Azul y su ecosistema

Glaucus atlanticus es una especie importante porque se alimenta de otros cnidarios peligrosos como la mosca azul. Las tortugas, los peces y las estrellas de mar se alimentan a su vez de este tipo específico de babosa marina. Al mismo tiempo los nudibranquios en general pueden comer algas parasitarias que dañan el coral. Cuanto más de estos moluscos de cuerpo blando existan en el medio ambiente, más saludable será el ecosistema. Por otra parte son hermosos y de colores brillantes, sin seres la golondrina de mar el océano sería menos extraño y hermoso.

El glauco azul tiene muchos nombres, también es conocido como golondrina de mar, babosa azul de mar o dragón azul. Es una extraña especie de babosa marina azul mediana, una babosa eólica pelágica, un molusco gasterópodo marino perteneciente a la familia Glaucidae. Es la única especie del género Glaucus, pero está estrechamente asociada con Glaucilla Marginata, otro miembro de la familia Glaucidae. Suele ser un animal pelágico y se extiende por los océanos del planeta, en aguas templadas y tropicales. Las zonas en las que la babosa se encuentra es bajo las costas orientales y meridionales de Sudáfrica, las aguas europeas, la costa oriental de Australia y Mozambique. Esta especie flota boca abajo en la superficie del océano, las imágenes que solemos ver del dragón azul son realmente de su espalda.

Características principales del también llamado pez dragón azul

El tamaño típico de esta especie es de entre 3 y 4 centímetros de longitud total. La longitud máxima registrada es de 40 centímetros. Es de color plateado en la espalda y azul oscuro y claro en el vientre. Tiene rayas azul oscuro a todo lo largo de su contorno. Su cuerpo es cónico aplanado y tiene seis apéndices que se ramifican como si de dedos se tratara. El glauco azul flota en la superficie con la ayuda de una bolsa llena de gas en su estómago, la ubicación del saco de gas hace que la golondrina de mar flote al revés. La superficie que solemos ver en las fotografías es en realidad la espalda y tiene un color azul o blanco azulado. La superficie dorsal es completamente gris plateado. Este color es un caso de contra sombra, que ayuda a proteger al glauco de los depredadores de abajo, de los lados y de arriba. Los científicos han discutido a menudo sobre si el glauco azul se mueve por sí mismo o depende del viento para propulsarse.

Al glauco azul se le llama la babosa azul del océano por una buena razón. El color azul vibrante es una de sus características más llamativas, este rasgo fue seleccionado por la evolución debido a que proporciona protección contra los posibles depredadores animales, como las aves que vuelan sobre las aguas en las que habita. El dragón azul es un ejemplo perfecto de contra sombra. El vientre, que flota en la superficie del mar, es de color azul y blanco que coincide con el color del océano, mientras que el lado dorsal baja de tono hasta el gris plateado del agua para protegerse de los depredadores que habitan más abajo.

El camuflaje es uno de los principales métodos del glauco azul para defenderse en aguas abiertas y peligrosas, pero tiene otro método que consiste en robar la defensa de sus presas para utilizarla en su propio beneficio. Como la mayoría de los eólicos lo hace tomando los nematocistos y almacenándolos en bolsas especiales llamadas cnidosacos, los transfieren a los extremos de sus extremidades similares a tentáculos llamadas cerata. Un estudio utilizando el microscopio demostró que nematocistos encontrados en el glauco azul son los mismos nematocistos que fueron a su vez encontrados en Physalia physalis lo que demuestra que la golondrina de mar utiliza los nematocistos obtenidos de otros organismos para crear su propia versión aún más potente.

Cuando el glauco azul sale del agua tiende a hacerse una bola para luego abrirse de nuevo cuando vuelve al agua, tras lo cual se voltean lentamente para recuperar su posición natural ya que al deshacer la bola su superficie gris plateada está orientada hacia el cielo. El glauco azul se alimenta de otras grandes criaturas pelágicas como la carabela Portuguesa, ocasionalmente las golondrinas de mar también pueden ser caníbales.

Otro hecho interesante es que el glauco azul es hermafrodita y ovíparo. En realidad la mayoría de los caracoles de mar son hermafroditas, tienen dos cadenas de producción de huevos después del apareamiento. El glauco azul tiende a depositar sus huevos en la madera a la deriva o incluso en los esqueletos de sus presas. Ponen sus huevos en objetos o animales flotantes para mantener a sus crías a salvo hasta que se desarrollen sus pulmones. El glauco azul tiene otro aspecto interesante en órganos reproductivos masculinos. El órgano masculino es grande y está enganchado, probablemente para sortear puntas venenosas de los dedos de su pareja que podrían suponer un problema si ambos especímenes tuvieran que estar demasiado cerca uno del otro.

Otras características importantes de los Dragones Azules

Estructura del cuerpo

Las golondrinas de mar suelen medir entre 3 y 5 centímetros. Tienen cuerpos aplanados y seis apéndices que se ramifican en ceratas acoplables que le ayudan en el proceso respiratorio. La mayoría tiene exactamente 84 ceratas. Tienen una boca tipo rádula con dientes de púas. Sus cabezas contienen tentáculos orales y rinóforos que usan para oler y saborear la comida. Tienen ojos pero estos sólo pueden detectar la luz o la oscuridad, están muy limitados en comparación con los ojos humanos. Tienen un ano en un lateral de su cuerpo y un estómago para inhalar aire. Estructuralmente y en cuanto al color están estrechamente relacionados con la especie Glaucilla marginata.

Alimentación

Los Glaucus Atlanticus son carnívoros. Se alimentan principalmente de las venenosas carabelas portuguesas y roban sus cnidocitos para usar su veneno en sus propias ceratas. En casi todos los lugares donde se pueden encontrar carabelas portuguesas también habitará la Golondrina de Mar, normalmente en aguas tropicales y templadas.

Digestión y excreción

Su boca tiene una radícula afilada que ensarta a la presa. La comida pasa a través de un simple intestino y por el ano, lo que finalmente elimina los residuos. Tienen glándulas digestivas en el intestino que descomponen la comida en enzimas, los discos protectores que recubren sus intestinos pueden soportar los venenos de las carabelas portuguesas. Estas especies tienen un estómago lleno de gas, sus estómagos también sirven para tragar burbujas de aire y poder así flotar boca abajo.

Sistema Circulatorio

Los nudibranquios como los abulones tienen un corazón de dos cámaras y un sistema circulatorio abierto. La sangre fluye a través de los huecos entre sus tejidos. La sangre pasará por un riñón y luego por el corazón de nuevo para completar el ciclo.

La respiración

El intercambio de gases tiene lugar en los ceratas mayormente, pero también en todas partes del cuerpo.

Movimiento

La Golondrina de Mar tiene un saco de aire en lo que parece ser el lado dorsal. Pasa su vida después de la etapa larval flotando boca abajo. Así que aunque puede retorcerse a veces para moverse, se deja llevar por las corrientes marinas. Es como un globo. Como tal, estas golondrinas de mar pueden varar muy fácilmente, como Florida, Miami y Hawai pueden atestiguar.

Mecanismos de defensa

La golondrina de mar tiene ceratas que puede desprender arrojando una sustancia lechosa, para después retorcerse con la esperanza de distraer a un depredador. Reutilizando los organismos defensivos que come, la golondrina de mar lleva consigo todos los aguijones que roba de su comida. Después de comer medusas y otros cnidarios, la golondrina de mar digiere sus células urticantes y las acumula en su cerata y apéndices. Es una defensa muy ingeniosa que puede lastimar a los humanos y especialmente a los niños con sus nematocistos y cnidocistos.

Reproducción

El dragón azul es hermafrodita. Tiene un agujero en su lado derecho que contiene los órganos reproductivos masculinos y femeninos. La golondrina de mar tiene un pene retorcido que suele ser más largo que todo su cuerpo. Los órganos femeninos producen hileras de 10 a 12 huevos. A veces durante la excitación sexual tratan de comerse los penes de las demás.

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